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硅谷的宠儿:把控自动驾驶淘金热的天才少年
2018年04月16日01:42:02 [科技新闻]

编者按:六年级时,奥斯汀·罗素(Austin Russell)曾把一部任天堂游戏机改装成手机。15岁时,他制作了一款全息键盘。到17岁,他已经申请了一份专利。现如今,22岁的他正运营一家初创企业,置身于硅谷最新科技狂潮的风口浪尖。Mitbbs.com



Luminar Technologies创始人奥斯汀·罗素正率团队构建光学雷达——一种对自动驾驶汽车至关重要的超精准激光感应技术。Mitbbs.com


六年级时,奥斯汀·罗素(Austin Russell)曾把一部任天堂游戏机改装成手机。15岁时,他制作了一款全息键盘。到17岁,他已经申请了一份专利。现如今,22岁的他正运营一家初创企业,置身于硅谷最新科技狂潮的风口浪尖。Mitbbs.com


作为Luminar Technologies公司创始人兼首席执行官,罗素和他的团队正在构建光学雷达(lidar),一种对自动驾驶汽车至关重要的超精准激光感应技术。目前,谷歌母公司Alphabet正在起诉Uber Technolgogies,指控Uber窃取光学雷达设计。与此同时,Velodyne Lidar和Quanergy Systems等初创企业各自从福特汽车、百度、戴姆勒和三星电子等巨头处筹集了至少1.5亿美元。Mitbbs.com


据熟悉Luminar财务状况的人士透露,罗素也筹集了类似数额的资金。其中一位人士称,去年融资时,这家2012年才成立的公司寻求的估值在10亿美元以上。目前不清楚投资方是谁——Luminar仍处在“秘密”模式,尚未正式公开。一位发言人以及罗素的父亲迈克尔(曾从事商业房产工作,现任该公司首席财务官)均拒绝置评。罗素的助理回应了我们经LinkedIn页面发送给罗素的消息,但也拒绝予以评论。Mitbbs.com


罗素17岁时,彼得·泰尔(Peter Thiel)授予他10万美元的泰尔奖学金,让他从斯坦福辍学。这位亿万富豪风险资本家经常来到旧金山以南60多公里处,造访漫无边际的Portola Valley农场。去过那儿的人说,Luminar就在那里捣鼓、测试光学雷达系统,员工和访客们会在沙发上休息。包括BMW和通用汽车在内的车企也曾到访。Mitbbs.com


这个占地2公顷的地方还在前任租户手中时,曾有一则TechCrunch视频展示了其中的设施,包括泳池、蹦床、可供20人居住的空间,以及能容下世界最大管风琴的空间。该地可尽览旧金山湾全景,若干年前公开招租时,开出的月租金为2.2万美元。Mitbbs.com


名不见经传、从大学辍学、勉强够合法饮酒年龄的毛头小子,却能筹集如此巨额的资金——光学雷达的抢手程度可见一斑。“这是一场淘金热,而我们就是卖镐的,”Velodyne总裁迈克·杰伦(Mike Jellen)说。他大学毕业之后好几年,罗素才出生。不少车企都希望能在2020或2021年前,推出能上路的自动驾驶汽车。也就是说,他们现在就开始大批量预订光学雷达系统了。Velodyne预计今年将出货1.2万件,2018年出货8万件,2022年出货170万件。Mitbbs.com


Luminar的崛起照见了硅谷的过去与当下。在这里,天才们依然能为大胆的计划找到慷慨的赞助者。硅谷的宠儿曾是移动应用或网络软件,如今日益成为能与物理世界——汽车、机器人、无人机和自动化软件——互动的技术。罗素就是这个新时代中的一员。Mitbbs.com


1月份,在旧金山高档街区诺布山(Nob Hill),罗素参加了风投企业1517 Fund(彼得·泰尔是其赞助者之一)的一场派对。他比周围的人高出一截,一直流连在入口旁边的角落里。他嗓音浑厚,跟一位记者交谈时避免与对方眼神接触。大多数时间,他都沉浸在自己的手机里,偶尔向围过来的一小群人展示一下。100多名创业新星和年长的导师式人物则在他周围吃着披萨,喝着啤酒。Mitbbs.com


一位造访过该公司的人士称,Luminar的部分资金用来购买了一批特斯拉Model S电动汽车,作为测试用车。该公司也资助一些研发工作,目标是解决困扰光学雷达市场的技术难题。Mitbbs.com


Velodyne产的顶级光学雷达售价5万美元以上。也有相对便宜的,售价8000美元左右,但它们提供的3D图像清晰度较低。Quanergy的一款产品售价4000美元左右。自动驾驶汽车通常需要两个或以上的光学雷达传感器,因此,若要系统强大,成本就会很高。Mitbbs.com


了解Luminar未来规划的人士称,罗素想要开发一款定价远低于1000美元的光学雷达。Quanergy则计划在三至四年时间内,推出售价低于100美元的产品。Mitbbs.com


雷达系统靠无线电波探测物体,光学雷达则借助激光束产生更高精度的3D图像。这是自动驾驶中不可或缺的一部分,因为它能生成路过和周围物体的实时图像,帮助汽车进行准确的自我定位。卫星导航系统的精度一般在四五米左右——在无人驾驶的未来世界中,这是不够的。Mitbbs.com


在最近的一场演示中,Luminar展示了它的光学雷达系统。亲眼目睹但无法公开讨论该设备的人士称,其生成的图像清晰度高于Velodyne或Quanergy的同类系统。Luminar还展示了另一个版本的系统,其图像更加清晰,但信息处理慢了一拍。不过该人士表示,这是因为计算机数据处理能力有限,而不是核心技术存在缺憾。Mitbbs.com


Luminar或许还有更大的计划。根据一份提交于6月30日的商标申请,该公司在研发一种“汽车防撞系统”,除了光学雷达的光学技术外,该系统还带有超声波与雷达装置。近几周,该公司在网上发布了19个职位,招聘工程师、律师,以及一名“光纤激光器生产经理”和一名汽车整合专家。Mitbbs.com


罗素有能力、也有动力带领Luminar走向成功——只要他那强大的大脑能够专注于一事。罗素当年的物理老师托尼·乔丹(Tony Jordan)说。Mitbbs.com


“这孩子思维活络,总是几十个主意一起来,”乔丹说。“我只考虑一点:他能否放慢脚步,把某一个主意落实到底。”Mitbbs.com


2014年发布于YouTube的一则采访显示,罗素小小年纪就崭露头角,10岁便担任顾问软件工程师。一年后,由于父母不同意给他买手机,他就黑了一台任天堂DS掌上游戏机,将其改成了手机。2013年,他又为一个“三维成像仪与投影装置”申请了专利。Mitbbs.com


乔丹说,罗素父母在加州纽波特比奇的车库是他的早期发明中心。“他们连停车的地方都没了,因为罗素带着乒乓球桌躲进车库,把它变成了实验桌。”乔丹说。“他最了不起的一些思索就是在那儿展开的。”(他也是一位运动迷,去年还出席了旧金山市场街南区一个SPiN乒乓球社交俱乐部的启动式。)Mitbbs.com


一天早上,15岁的罗素出现在学校的员工会议上,展示了他的一个系统:将一个全息键盘投射到台面上,然后就能打字。“很多人都惊叹不已,”乔丹说。罗素发明过一种激光检测装置,能检测一颗痣是否属于癌症组织;还发展了一种理论框架,目标是通过卫星向下发送能量,从而给电气设备充电。Mitbbs.com


2013年6月,《奥兰治县纪事报》(Orange County Register)提名17岁的罗素为最佳毕业生,提到了他对光子学——电磁能使用——的兴趣,以及他在当年秋天入读斯坦福的计划。“至少要把自己逼到极限,”罗素在接受该报采访时说。“要想影响世界,你就必须如此。”Mitbbs.com


2014年,罗素带领Luminar,参与了高通公司赞助的一场数字医疗竞赛。在一则相关视频中,这位年轻的拖把头CEO描述了他的光学雷达系统,以及一种“实时高光相机系统”,主要用于测量物体的分子结构,精度远超肉眼的观察范围。这种摄像机售价数万美元,当时的大小跟一台小冰箱类似。而如今,罗素表示,Luminar已经将一台这样的摄像机缩成“几枚硬币”大小。Mitbbs.com


乔丹回忆说,罗素在高中时展现出要强的个性,带领一支机器人研究团队夺得了全国比赛冠军。Mitbbs.com


“输掉比分的时候,机器人倒地的时候,或是操作员失手的时候,谁都没他那么沮丧,”乔丹说。“这样冷静、这样天马行空的一个人,竟也能如此专心致志、充满斗志,我很喜欢看到这一幕。”Mitbbs.com


这些品质是罗素所需要的,因为靠光学雷达大捞一笔的机会可能即将消逝。对量产车来说,当前的光学雷达系统依然太贵,但价格真要降到100美元以下,利润也就不再丰厚了。Mitbbs.com


“它将步雷达的后尘,变得同质化,”网络学习平台Udacity公司CEO塞巴斯蒂安·特伦(Sebastian Thrun)表示。“雷达当初售价6万美元一个,现在也就80美元。光学雷达没理由不能降到80美元。”Mitbbs.com



 
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